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Dal buio di Orione appare un pipistrello cosmico in volo

Orione, una nebulosa come un pipistrello cosmico (foto eso.org)

15.03.19 - Siamo a duemila anni luce di distanza dalla Terra, in uno degli angoli più bui della costellazione di Orione (o il Cacciatore) e questa nebulosa (NGC 1788) sembra un pipistrello cosmico che sta diffondendo le sue ali velate nello spazio interstellare. La nebulosa è illuminata da giovani stelle nascoste nel suo nucleo e nonostante siano avvolte da nuvole opache di polvere, i loro raggi luminosi illuminano ancora la nebulosa. Troppo debole per essere percepito ad occhio nudo, in questa immagine NGC 1788 rivela i suoi colori tenui al Very Large Telescope dell'ESO (European Southern Observatory), in Cile.

Anche se questa nebulosa fantasma di Orione sembra isolata da altri oggetti cosmici, gli astronomi ritengono che sia stata modellata dai potenti venti stellari prodotti dalle stelle massicce poste al di là di essa. Questi flussi di plasma rovente vengono lanciati dall'atmosfera superiore di una stella a velocità incredibili, modellando le nuvole che nascondono le stelle nascenti del pipistrello cosmico.

NGC 1788 fu descritto per la prima volta dall'astronomo tedesco-britannico William Herschel, che lo incluse in un catalogo che in seguito servì da base per una delle collezioni più significative di oggetti del cielo profondo, il New General Catalogue (NGC). Una bella immagine di questa piccola e debole nebulosa era già stata catturata dal telescopio MPG / ESO da 2,2 metri all'osservatorio La Silla dell'ESO, ma questa scena appena osservata la supera nettamente. Come congelati in volo, i minimi dettagli delle ali polverose di questo pipistrello cosmico sono stati ripresi per il ventesimo anniversario di uno degli strumenti più versatili di ESO, FORS2 (in inglese “FOcal Reducer and low dispersion Spectrograph 2”).

FORS2 è uno strumento montato su Antu, uno dei telescopi unitari del VLT da 8,2 metri di diametro, presso l'osservatorio di Paranal, la sua capacità di osservare grandi aree del cielo con dettagli eccezionali lo ha reso un membro ambito della flotta di strumenti scientifici all'avanguardia di ESO. Fin dalla sua prima luce 20 anni fa, FORS2 è diventato noto come "il coltellino svizzero degli strumenti". Questo appellativo deriva dal suo ampio set di funzioni. La versatilità di FORS2 va oltre gli usi puramente scientifici: la sua capacità di catturare immagini di alta qualità come questa lo rende uno strumento particolarmente utile per la divulgazione scientifica.

John Herschel
Nel 1864 pubblicò il Catalogo generale di nebulose e ammassi, che si basava su ampi cataloghi e conteneva voci per più di cinquemila intriganti oggetti del cielo profondo. Ventiquattro anni dopo, questo catalogo è stato ampliato da John Louis Emil Dreyer e pubblicato come il Nuovo Catalogo Generale di Nebulose e ammassi di stelle (NGC), una raccolta completa di splendidi oggetti del cielo profondo. (red.)

Vedi www.eso.org
 


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